¿Qué es una fuente de alimentación?

La fuente de alimentación (PSU de Power Supply Unit en inglés) es el elemento que suministra electricidad a los distintos componentes del ordenador. Está conectada a la red mediante un cable y convierte la corriente alterna de 120V o 230V a las diferentes tensiones de corriente continua utilizadas por los componentes del ordenador (3,3V, +/- 5V y +/- 12V). En el caso de los portátiles, esta fuente de alimentación es un cargador externo mientras que en el caso de un ordenador de sobremesa está generalmente en la caja del ordenador.

Silverstone Strider Titanium 1100W PSU

Características principales de una fuente de alimentación:

  • La característica principal de una fuente de alimentación es la potencia en vatios (W) que puede suministrar: entre 300W y más de 1000W para los ordenadores de sobremesa y mucho menos para los ordenadores portátiles (de 45W a 90W o a veces más para los portátiles potentes). La CPU y la tarjeta gráfica del ordenador son los componentes que más energía consumen, y por tanto se elegirá la potencia de la fuente de alimentación principalmente en función del consumo de estos dos. Los fabricantes de estos componentes recomiendan en general una potencia mínima para la fuente de alimentación. Cuidado, el ordenador no funcionará correctamente si la fuente de alimentación no es capaz proporcionar la potencia que necesitan sus componentes.
  • Otra característica importante es la eficiencia de la fuente de alimentación que corresponde al ratio entre la energía suministrada por la fuente de alimentación a los componentes del ordenador y la que es suministrada por la red. Cuanto mayor es la eficiencia, menos energía se pierde en forma de calor. En 2004 se introdujo el programa de certificación “80 Plus” para promover la eficiencia energética de las fuentes de alimentación. Esta certificación requiere un mínimo de 82% (originalmente 80%) de eficiencia energética para una carga superior al 20%. Existen diferentes niveles de certificación para unos rendimientos todavía más altos. Los niveles más altos requieren unos componentes de alta calidad lo que aumenta el precio de la fuente de alimentación.
Nombre Rendimiento con el 50% de carga Rendimiento con el 50% de carga Rendimiento con el 100% de carga
80 Plus 82% 85% 82%
80 Plus Bronce 85% 88% 85%
80 Plus Plata 87% 90% 87%
80 Plus Oro 90% 92% 89%
80 Plus Platinio 92% 94% 90%
80 Plus Titanio 94% 96% 94%
Niveles de certificación “80 Plus”
  • Otra característica es la intensidad de corriente eléctrica en amperios (A) que la fuente de alimentación puede suministrar para los diferentes voltajes. Esta información se indica generalmente en la caja de la fuente de alimentación y es un dato importante para los componentes que consumen mucha energía, como las tarjetas gráficas de alta gama por ejemplo.
  • Dimensiones de la fuente de alimentación: las dimensiones de la fuente de alimentación de un ordenador portátil varían mucho de un modelo a otro y no hay un tamaño específico. Las de los ordenadores de sobremesa utilizan principalmente los estándares ATX o SFX. El estándar ATX define que la fuente de alimentación debe tener un ancho de 150 mm, una altura de 86 mm pero no especifica la profundidad. Es el formato más común para fuentes de alimentación para cajas medianas o grandes. El estándar SFX está destinado a cajas más pequeñas y especifica que la fuente de alimentación debe tener un ancho de 125 mm, una altura de 63,5 mm y una profundidad de 100 mm. Por tanto, estos dos formatos no son compatibles en tamaño y es necesario consultar las especificaciones de la caja antes de elegir el formato de la fuente de alimentación.
  • Otra característica es la modularidad o no de la fuente de alimentación. Algunas fuentes de alimentación llamadas modulares permiten elegir qué cables conectar a la fuente de alimentación, cables de alimentación para discos duros, placa base o tarjeta gráfica por ejemplo. Otras fuentes de alimentación proporcionan un conjunto de cables por defecto que están todos conectados a la fuente de alimentación. Para estas últimas será a veces necesario utilizar adaptadores en caso de que no haya suficientes cables de un cierto tipo.
  • Otra característica es el ruido de la fuente de alimentación que proviene principalmente del ventilador que se utiliza para disipar el calor. Este ventilador puede ser ruidoso cuando tiene que evacuar el calor generado por una carga importante. Algunas fuentes de alimentación con una potencia no demasiado alta (hasta 500 W) son “pasivas” porque no tienen ventiladores y, por lo tanto, son silenciosas.

Precio y elección de una fuente de alimentación.

La fuente de alimentación (o cargador) de los ordenadores portátiles viene siempre proporcionada por el fabricante. Cuidado, como es un bloque externo, es fácil olvidarlo cuando se guarda el portátil. Los fabricantes suelen ofrecer la opción de adquirir un modelo nuevo o compatible.

A veces, se puede configurar la fuente de alimentación al comprar un ordenador de escritorio. A menudo también viene incluida con las cajas de ordenador de gama baja y, en este caso, la fuente de alimentación será básica pero suficiente para un uso de tipo ofimática. Las cajas de gama alta no incluyen generalmente una fuente de alimentación porque es un componente que debe elegirse de acuerdo con el consumo de los componentes del equipo como la CPU o la tarjeta gráfica.

El criterio más importante para la elección de la fuente de alimentación es la potencia que puede suministrar a los distintos componentes del ordenador, en particular a los que más consumen como la CPU y la tarjeta gráfica. Una tarjeta gráfica de gama alta puede consumir 300 W o más, y algunos CPUs de gama alta consumen más de 200 W cuando realizan tareas pesadas. La elección de la fuente de alimentación se hará sumando el consumo máximo de los diferentes componentes del ordenador y dejando un margen de al menos el 20% (recuerde que la eficiencia de la fuente de alimentación no es nunca del 100%). Por lo tanto, un equipo con una tarjeta gráfica y una CPU de gama alta puede necesitar una fuente de alimentación de 750 W o más. Por el contrario, una fuente de alimentación de 300W será suficiente para un ordenador cuyo uso será principalmente ofimática y que utilice una solución gráfica integrada en el procesador. En otras situaciones, se privilegiará el silencio del ordenador (un ordenador para el salón por ejemplo) con una fuente de alimentación pasiva.

Los precios de las fuentes de alimentación varían desde unas decenas de euros o dólares para las más básicas hasta varios cientos de euros o dólares para las de gama alta. Dependerá de la calidad de los componentes, la potencia y el nivel de la certificación “80 plus”.

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